El valor del Software Libre

Desde que este movimiento surgió de entre las muchas revelaciones y revoluciones de la Internet, mucho se ha dicho en torno a él. Se lo ha conceptualizado, se lo ha puesto en práctica, se lo ha transmitido como la buena nueva del software en todas partas del mundo. Pero luego de las flamewars con el open source, con Linux y con Microsoft, ¿cuál es el valor real del software libre?

Creo que el principal beneficio de usar Software Libre es la Oportunidad, la capacidad del usuario común y los geeks de elegir. En los 90 las personas estaban a merced de compañías de software que luchaban por el monopolio, que a fin de cuentas es lo que toda empresa busca en un mercado. A nadie le interesaba las necesidades de la gente por sobre lo necesario para captar un mercado, y el usuario debía conformarse entre lo que necesitaba, lo que las empresas consideraban que debían llenar de estas necesidades, y lo que el usuario finalmente terminaba usando. El software libre en cambio enfoca sus esfuerzos en llenar la lista de requerimientos que el usuario quiere, ya sea porque son los mismos usuarios los que crean las aplicaciones para calmar su comezón propia, o porque ponen en manifiesto sus ideas en las Wish Lists de los proyectos.

Otro aspecto importante en que esta Oportunidad se refleja es en el campo educacional. Los estudiantes universitarios de las carreras de informática necesitan, imperiosamente, usar el ordenador. El proceso se dificulta para los estudiantes de escasos recursos cuando se requiere que usen determinadas herramientas de software cuyo precio de licenciamiento es excesivamente caro. El software libre ha sido capaz de llenar este hueco hasta un punto en el que las propias universidades lo han adoptado como plataforma hasta donde el ámbito de su utilización lo permite. En América latina, sin embargo, este cuadro no es tan real. La piratería indiscriminada de software ha creado una cultura negativa en la que no importa el licenciamiento, ya que todo software puede ser accedido sin trabas a precios increíblemente accesibles. Y no se los puede culpar. ¿Quién preferiría pagar $200 dólares por un programa que puede adquirir en la esquina por $2?  No hay punto de comparación, pero aún así, con todo esto, en América Latina se ve un gran número de adeptos al Software Libre, ya que entre la gente consciente existe una cultura de software que hace ver al software libre como la opción que verdaderamente es.

Las startups también son un punto de inflexión de cómo el software libre es una oportunidad. Existen literalmente cientos de herramientas de software, lenguajes, y frameworks que permiten desarrollar aplicaciones informáticas sin costo de tecnología, y con una calidad asegurada por el modelo de desarrollo de las mismas. Un estudiante de ingeniría de software puede fácilmente crear una aplicación que llene una necesidad, sin verse en trabas de problemas de licenciamiento de las herramientas que usa, ni tener que pagar desorbitantes cantidades de dinero. Con el software libre, lo único que separa a un desarrollador de comenzar a escribir una aplicación, es concebir la idea en su mente. La historia ha dado pruebas de ello, ya que muchas de las empresas de Internet de éxito de hoy en día comenzaron de la forma más humilde, y pudieron ser realizadas porque las herramientas estuvieron ahí justo cuando las necesitaron.

El valor del Software Libre, entonces, está en su disponibilidad. Cualquier persona en cualquier momento determinado puede hacer uso del software, ya sea como usuario final o como desarrollador de nuevas tecnologías, sin tener trabas de ningún tipo (en la mayoría de los casos). Los gobiernos pueden apropiarse de la tecnología que generan, los estudiantes pueden realizar sus trabajos sin tener que dar razón a grandes empresas, y el usuario final puede ver sus deseos cumplidos sin estar a merced de grandes corporaciones. Y para esto lo único que hay que hacer, es estirar la mano, y tomarlo.

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